Programa espacial de los Emiratos Árabes: más bulla que ciencia

Si la misión espcial de los Emiratos a Marte hubiera querido culminar su éxito esta semana al poner la sonda espacial Amal en órbita alrededor de Marte con una frase igual de dramática y honesta, se habría hecho eco de Neil Armstrong al proclamar: «Un pequeño paso para la humanidad, uno gran salto para las relaciones públicas emiratíes».

Pero los Emiratos Árabes Unidos merecen su mérito. Enviar una sonda a Marte y entrar en órbita es un logro científico y de ingeniería notable, que pocos países han logrado, incluida China también esta semana. La tarea de Amal de cartografiar la atmósfera de Marte es una empresa científica legítima.

Pero la misión solo busca impulsar la popularidad de los Emiratos Árabes Unidos en el mundo.

Al igual que muchas otras cosas que hacen los Emiratos, especialmente su miembro más brillante, Dubai, buscan crear una falsa imagen con la esperanza de que la apariencia se convierta en realidad. Construyen el centro comercial más grande del planeta y esperan compradores turísticos. Etiquetan un hotel como propiedad de siete estrellas y esperan que sea sinónimo de progreso. Establecen sucursales del Louvre y el Guggenheim y esperan ser reconocidos como un centro de arte y cultura. Ahora envían una misión a Marte y piensan estar en camino de convertirse en una potencia científica.

Moldear esa imagen es más importante que la ciencia y la ingeniería. Por lo tanto, planean construir una Mars Science City en las afueras de Dubai, que se dedicará a la investigación y la educación, así como al entretenimiento. Para mejorar sus credenciales espaciales, Hazza Al Mansouri se convirtió en el primer astronauta de los EAU, sirviendo en la Estación Espacial Internacional en 2019.

La última campaña de marketing del país incluye la historia semioficial de la misión transmitida a los medios. Sigue la historia emiratí habitual de un gobernante benevolente y con visión de futuro —en este caso, el gobernante de Dubai, Mohammed bin Rashid Al Maktoum— ordenando una misión espacial y, listo, seis años después un equipo valiente y decidido de jóvenes científicos e ingenieros lanza una sonda interplanetaria.

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Por supuesto, esto se logró con un poco de ayuda de sus amigos, un equipo de científicos e ingenieros experimentados de la NASA, la mayoría de la Universidad de Colorado. Nadie sabe quién fue el responsable del programa espacial, pero teniendo en cuenta que hace seis años casi nadie en los Emiratos Árabes Unidos estaba calificado para diseñar una sonda y planificar una misión, es posible que la balanza se inclina hacia los amigos.

Déficit científico para el programa espacial

Al igual que el resto del mundo árabe, los Emiratos Árabes Unidos padecen un severo déficit científico, aunque tienen el dinero suficiente para apoyar generosamente el esfuerzo. Tiene muchos institutos de educación superior, pero su misión es obtener graduados, no realizar investigaciones. Muy pocos de esos graduados obtienen doctorados y aún menos usan sus doctorados para seguir una carrera de investigación. En el índice de la naturaleza de las organizaciones científicas mundiales, los Emiratos Árabes Unidos se ubican en el puesto 49 de 50, superando a Vietnam. En física es incluso más bajo.

A diferencia del resto del mundo árabe (con algunas excepciones, como Arabia Saudita), los Emiratos Árabes Unidos al menos están tratando de hacer algo al respecto. La misión a Marte se trata de relaciones públicas, pero al menos es de relaciones públicas al servicio de una buena causa. Los emiratíes quieren construir una economía de alta tecnología y eso será muy difícil de hacer sin la investigación y el desarrollo locales respaldados por una masa crítica de científicos.

Omran Sharaf, director de proyecto de la misión, dijo que la misión a Marte es un megaproyecto consciente de sí mismo que tiene como objetivo provocar “un gran cambio en la mentalidad”. El conductor “no es el espacio, sino económico”.

Puede que haya habido formas más económicas y prácticas de alentar a una nueva generación de científicos, pero no es así como hacen las cosas los EAU. Dubái podría haber construido un rascacielos ordinario, pero gastó 217 millones de dólares para construir el Burj al-Khalifa, el más alto del mundo. Según los informes, la misión a Marte costó 200 millones de dólares, pero a diferencia de otros proyectos de exhibición, el valor de las relaciones públicas consistió en jactarse de lo poco que se gastó, para que los críticos estén de acuerdo con su camino al espacio. Pudo haber costado más de 200 millones de dólares, pero para EAU fue dinero bien gastado.

Eso no significa que los EAU puedan comprar su camino hacia la ciencia financiando institutos de investigación, programas de doctorado y exploración interplanetaria. Los saudíes han estado en este campo durante algún tiempo y los resultados no son muy alentadores, a pesar de que tienen un grupo mucho mayor de capital humano al que recurrir. El reino todavía depende del talento extranjero y del humo para forjar su imagen como una potencia científica emergente.

En la ciencia moderna es importante el dinero, pero también se requiere una cultura que valore la investigación, el libre intercambio de ideas y la disposición a prescindir de las viejas que no resisten el escrutinio. La destreza científica de Israel, por ejemplo, no fue el fruto de una financiación generosa y prospera hasta el día de hoy sin ella.

Al igual que esperan que una misión a Marte estimule un renacimiento científico, los EAU esperan que los lazos con Israel hagan lo mismo. Pero se necesitará mucho más que marketing y humo.

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